Finale Billie Jean King Cup: België behoudt waterkans ondanks pijnlijke nederlaag tegen Australië

Elise Mertens.

Elise Mertens. © REUTERS

Ondanks een pijnlijke 2-1 nederlaag tegen het nochtans gedecimeerde Australië behoudt België nog een waterkans op de halve finale, de grote ambitie voor deze Billie Jean King Cup-finale. Als Wit-Rusland donderdag Australië met 2-1 klopt, eindigen de drie ploegen op gelijke hoogte. Dan zal het aantal gewonnen sets (en games) de pouleprimus aanduiden.

Marc Vermeiren in Praag

Voor eerherstel en de resterende waterkans: zo begonnen Elise Mertens en Greet Minnen aan hun dubbelopdracht tegen Storm Sanders en Ellen Perez. Uiteindelijk zouden ze dat onderdeel na een sterke prestatie ook winnen, maar die zege kon de eerdere uitschuivers niet wegvegen, toen beiden hun singles verloren tegen bescheiden tegenstanders. Een gemiste kans? Absoluut. “Dit was niet het resultaat waarop we hoopten“, sprak kapitein Johan Van Herck, “maar vraag het is te vroeg voor een analyse. We hebben vandaag drie matchen afgewerkt, met telkens slechts zo’n twintig minuten tussen. We moeten nog bespreken wat we beter hadden kunnen doen, en dat geldt evenzeer voor mezelf. Woensdag staat er een vrije dag gepland, en donderdag moeten we afwachten op het resultaat van Australië en Wit-Rusland. Of ik een aanmoedigingspremie aan Wit-Rusland ga geven? (lacht) Dat lijkt me meer iets voor de federatie.“

Tegen Greet Minnen verraste de Australische kapitein Alicia Molik met haar keuze voor Daria Gavrilova, een voormalige top20’er die vele jaren van medische miserie achter de rug heeft. Dit jaar draafde ze uitsluitend tijdens de Australische weken begin februari op, alvorens een achillespeesblessure haar velde. Dat gebrek aan ritme toonde zich evenwel niet tijdens de eerste set. Gavrilova ging meteen door de opslag van onze landgenote, een patroon dat zich het volgende halfuur nog zou herhalen. Het was nummer 70 versus nummer 412, maar dat verschil in ranking was geen correcte weergave van het spelbeeld noch van beider talent. De beste manoeuvres in die aanvangsfase vertrokken veelal vanuit de Australische pols en Minnen kon onvoldoende de slordigheden uit haar spel weren, wat Gavrilova op weg naar setwinst zette: 6-4.

Boze blikken

Minnen leek ondanks die tik niet aangeslagen en begon sterker aan haar tweede set. In het vierde game leidde een fraaie forehand naar de eerste break en een 3-1 voorsprong. Minnen stelde ook met enige tevredenheid vast dat Gavrilova steeds meer wilde klappen en boze blikken begon te produceren. Dan ging het snel naar 6-1.

 

 ©  BELGA

Gavrilova probeerde met een medische timeout het momentum van Minnen te breken. Na een onderbreking van zo’n tien minuten kon de kamp hervatten. Gavrilova had haar linkerdij flink laten omzwachtelen, maar veel hinder leek dat medische euvel haar toch niet te bezorgen. Tot 4-4 bleef de set on serve. Superieur tennis was er in deze zenuwslag zelden te zien, maar de spanning hield het toch boeiend. In de negende game liet Minnen gouden kansen liggen. Haar tegenstander opende met twee dubbele fouten, maar de zoveelste backhandmissers kostten haar de game: 5-4. De Belgische moest dus serveren om in de match te blijven. Dat lukte niet: 6-4. “Nochtans voelde ik me vooral in dat negende game de bovenhand krijgen. Als ik dat pak, kan ik het misschien uitserveren. Heel jammer. Maar ook knap van Gavrilova dat ze na zo’n lange break meteen al zo’n niveau haalt. Ze zal nog topspeelsters kunnen kloppen.”

Elise Mertens

Net als Minnen kreeg Elise Mertens (WTA 19) een onverwachte tegenstander te bekampen. Storm Sanders (WTA 131) verving de zieke Ajla Tomljanovic, die als nummer 43 normaal gezien een stuk meer te bieden heeft dan Sanders. Mertens kende haar opdracht. Een tweede nederlaag in deze interland tegen Australië zou betekenen dat België alleen nog maar mathematische kansen op de halve finale overhield.

Ondanks twee dubbele fouten kon Mertens het openingsspel niet naar zich toehalen, maar vanaf halverwege kreeg de 25-jarige Limburgse controle over de kamp. Na 3-3 werd het in sneltempo 6-3. De grote les: als Sanders de hoeken wordt ingestuurd en moet lopen, krijgt ze het moeilijk. De overmacht uit de eerste set zette zich nadien niet door. De beste Belgische speelster sinds het tijdperk Clijsters/Henin was te wisselvallig en kon onvoldoende rendement puren uit haar opslaggames, waardoor een meer dan verdienstelijke Storm bleef aanklampen tot 6-6. In de daaropvolgende tiebreak werkte Mertens zich nog dieper in de problemen, waardoor een derde set moest beslissen.

 

 ©  AFP

In die decider was Mertens nergens. In twee ademtochten stond ze - tevergeefs zoekend naar energie, naar oplossingen en naar houvast - 4-0 achter tegen een superieure Sanders. Wat kon Mertens en bij uitbreiding België nog redden? Niets. Na amper vier games had ze al negen unforced errors verzameld. En dan wachtte alleen nog een verdere en pijnlijke tocht naar 6-0. Resultaat: 3-6, 7-5, 6-0. Tussenstand: 2-0 voor Australië. “Dat was natuurlijk een zware ontgoocheling”, aldus Mertens, “maar ik ben toch blij dat Greet en ik die dubbel konden winnen, wat ons toch nog een kans biedt op de halve finale. We dubbelden voor het eerst samen en het liep meteen lekker. We speelden met veel energie. “

XXL-formaat

Ondanks die twee opdoffers van XXL-formaat kregen Mertens en Minnen nog voldoende moed verzameld om hun dubbelspel aan te vatten. Gezien de omstandigheden - volgend op twee fysieke en mentale opdoffers - verliep dat verrassend vlot. Op een uurtje tijd was de opdracht volbracht: 6-2, 6-4.

Er zal nog steeds langs Lourdes, Scherpenheuvel én Fatima gepasseerd moeten worden, maar België behoudt met deze 2-1 nederlaag een flardje hoop. Wanneer Wit-Rusland zich donderdag met 2-1 voorbij Australië werkt, eindigden de drie ploegen met hetzelfde aantal gewonnen matchen. In dat geval geeft eerst het sets-saldo de doorslag. En als dat nog geen onderscheid biedt, beslissen de games. Veel rekenwerk dus, dat niet kan verhullen dat België dinsdag een gouden kans heeft gemist. Een van de twee singels volstond om nu al zeker te zijn van de halve finale, de grote ambitie waarmee België naar Praag was afgereisd.

Aangeboden door onze partners

Meer sportnieuws

Meer over Greet Minnen

Video

Keuze van de redactie